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면역체계의 힘에 대한 새롭고 놀라운 연구들

면역체계의 힘에 대한 새롭고 놀라운 연구들

면역학

면역학

Skin cells 20x magnification
Skin cells at 20x magnification

여러분의 면역체계는 단순히 감기에 맞서는 것보다 훨씬 많은 일을 합니다. 미국의 전국 자가면역 질환 인식의 달인 3월을 기념하며 당사는 한 번도 상상해보지 못한 방식으로 이 질병과 싸우기 위해 이 필수적인 방어체계를 다루고 있는 과학자들과 이야기를 나누었습니다.

초등학교 때 기본적인 생물학 수업을 들은 사람이라면 누구든 면역체계에 대해 조금은 알 것입니다. 간단히 말하자면 면역체계란 우리 몸의 방어체계입니다. 면역체계는 여러분이 병원균, 즉 세균이나 바이러스 또는 질병에 걸리게 하고 우리를 아프게 만들 가능성이 있는 기타 미생물을 만지거나 먹거나, 들이마실 때 본격적으로 그 기능을 합니다.

여러분이 병에 걸리기 전에 면역체계가 이러한 세균을 훌륭하게 물리칠 때도 있습니다. 여러분을 심한 감기, 장염이나 다른 전염병에 걸리게 한 침입자들을 죽이기 위해 계속 힘들게 노력할 때도 있습니다.

외부 침입자들에 맞서 몸을 지키는 일이 절대적으로 중요하다는 사실을 의심하는 사람은 없습니다. AIDS와 같은 상태에 놓인 사람들과 화학요법을 받는 사람들의 경우처럼 여러분의 면역체계가 강하지 않다면, 일반적인 감기와 같은 사소한 일로도 응급실에 가게 될 수 있습니다.

그런데 사실 세균과 싸우는 일은 면역체계가 하는 많은 일들 중에 하나일 뿐입니다.

면역체계의 다른 기능들 중 일부는 의사들이나 자가면역 질환 사람들에게 잘 알려져 있지만, 나머지 기능들은 과학자들이 이제 막 발견하기 시작하고 있습니다. 그래서, 당사는 면역체계가 잘못되었을 때 어떤 일이 벌어지는지에 대한 신생 연구가 어떤 방식으로 우리가 알고 있는 보건의료를 변화시킬 가능성, 혹은 오랫동안 바래왔던 치료에 대한 표면적인 단서를 가질 수 있는지 살펴봅니다.

면역체계가 열심히 기능하는 그림에서는 항체가 항원을 공격합니다.

면역체계의 (어쩌면) 미스테리한 작용 방식

어떤 신체 체계는 꽤 쉽게 그 작용을 상상할 수 있습니다. 예를 들어 여러분의 순환계는 대부분 심장과 혈관으로 구성되어 있습니다. 그러나 면역체계를 구성하는 요소는 상상하기가 조금 더 어려울 수 있습니다.

"면역체계는 함께 작용하는 세포 유형과 조직의 집합체라고 볼 수 있습니다"라고 Janssen Research & Development, LLC Janssen Immunosciences의 Head이자, Immunology Discovery 및 Vice President & Head인 Murray McKinnon 박사는 말합니다. "면역체계는 두 가지, 즉 감염 상황에서 매우 빠르게 작용하는 기본적인 최전방 방어팀인 내재면역계와 특정 병원균을 물리치도록 설계되는 항체 및 특수 T세포를 생성하는 적응면역계로 나뉩니다."

예를 들어 여러분이 독감 백신 주사를 맞으면 처음에 감염 부위가 약간 부어오르는 것을 경험하게 되는데, 이는 내재적 반응입니다. 이후 여러분의 몸은 특별히 독감 바이러스를 표적으로 하는 항체를 생성하게 되며 이는 적응적 반응입니다.

면역체계가 약하다는 것은 분명 문제입니다. 그러나 반대로
면역체계가 너무 공격적인 것도 마찬가지입니다.

면역체계를 상상하기 어려운 또 다른 이유: 면역체계는 골수와 부비강, 목과 서혜부에 있는 림프절, 편도와 아데노이드, 심지어 여러분의 소화관까지 전신에 분포하는 세포들의 방대한 네트워크입니다. "여러분의 위장관은 이로운 세균뿐만 아니라 병원균까지 포함하는 미생물로 가득차 있습니다"라고 McKinnon은 말합니다.

모든 것이 올바르게 기능하면, 병원균은 금세 죽습니다. 그렇기 때문에 여러분이 잠재적으로 위험한 무언가에 노출될 때마다 병에 걸리지 않는 것입니다. 여러분이 병에 걸렸을 때에도, 일반적으로 감기가 수개월 동안 지속되지 않는 것처럼 영향이 제한적입니다. 그러나 면역체계가 약하면 일반적인 감기가 폐렴으로 발전할 수 있으며, 아주 살짝 베인 것도 생명을 위협하는 감염으로 빠르게 진행될 수 있습니다.

류마티스 관절염이 야기한 관절염을 자세히 살펴봅시다.

면역체계가 약하다는 것은 분명 문제입니다. 그러나 반대로 면역체계가 너무 공격적인 것도 마찬가지입니다.

Janssen Research & Development, LLC Immunology의 Global Therapeutic Area Head인 Sue Dillon 박사는 면역체계가 지나치게 공격적이면, 사그라들어야 하는 면역 반응이 계속 남아 있게 되고 불필요한 피해를 입히게 된다고 설명합니다. 이러한 상태는 자가면역 질환으로 알려져 있습니다. 이 질환이 있는 사람들의 면역체계는 그대로 남겨져 있어야 하는 정상적이고 건강한 조직을 식별하는 데에도 문제가 있으며 이러한 조직을 침입자로 잘못 인식하기도 합니다.

Janssen Research & Development, LLC Immunology의 Global Therapeutic Area Head인 Sue Dillon 박사.

"예를 들어 자가면역 질환인 류마티스 관절염(RA)의 경우 면역체계는 관절 조직의 무언가가 이질적이라 여기고 공격하기 시작하는데, 이는 주변 뼈와 연골, 그리고 조직을 손상시키는 부종, 열, 염증 반응으로 이어지게 됩니다"라고 Janssen Research & Development, LLC 의 류마티스 관절염 Disease Area Leader인 Dan Baker 의학박사는 말합니다.

Baker 박사는 현재 대부분의 자가면역 질환 치료는 일반적인 면역억제제라고 말합니다. 이러한 치료가 신체의 전체적인 면역 반응을 약화시키기 때문에 치료가 RA 관련 관절 통증을 완화시키고 관절 파괴를 억제함과 동시에, 여러분을 감염에 더 민감한 상태로 만들 수도 있음을 의미합니다.

바로 이러한 이유로 얀센의 과학자들은 차세대 자가면역 질환 치료제 연구에 열중하고 있습니다. 간단하게 말하자면 "이상 면역 반응만을 억제하는 매우 특이적인 치료제를 개발하는 것이 목표입니다"라고 Baker 박사는 말합니다.

자가면역 질환 치료제에 대한 접근법의 미세 조정

Dillon의 말에 따르면, 얀센이 주안점을 두고 있는 핵심 분야는 각기 다른 자가면역 질환에 수반되는 고유한 기전에 대해 연구하는 것이며, 이는 더 정확한 치료 옵션으로 이어질 수 있습니다.

Dillon은 "현재 시판 중인 치료제들은 근본적으로 이러한 질환의 기저 원인이 아닌 염증을 제어하여 증상을 치료하는 치료제이며, 자가면역 질환이 있는 많은 사람들이 관해 상태를 유지하지 못합니다"라고 설명합니다. "관해 상태를 유지하는 것이야 말로 우리가 치료제를 개발하는 목표여야 합니다. 관해 상태 유지가 우리의 비전이자 미션입니다."

자가면역 장애를 초기에, 심지어 사람들이 어떠한 증상을 경험하기도 전에 식별하는 것은 이 미션의 한 부분입니다. "질환이 진행되기 전에 이를 발견하고 환자를 치료하는 것이 목표입니다"라고 Baker 박사는 말합니다. "예를 들어 류마티스 관절염이 있으면 관절이 잘 치유되지 않습니다. 그렇기 때문에 우리는 류마티스 관절염이 발병하기 전에 피해를 예방하고자 합니다."

그러한 목표를 달성하기 위해, 의사들이 자가면역 질환 발생 위험이 높은 환자를 알아내는 데 도움이 될 수 있는, 또는 최소한 이 질환을 가장 초기 단계에 발견할 수 있도록 돕는 혈액 내 생물표지자를 확인할 수 있는 검사를 얀센 연구자들이 개발하고 있다고 Dillon은 말합니다. 의사들은 단순히 위험 요인, 즉 다른 자가면역 질환을 갖고 있는 것과 같은 위험 요인을 살펴보기 보단 여러분이 특정한 자가면역 질환을 갖게 될 가능성에 대해 더 정확히 말해줄 수 있기를, 그리고 가능한 초기 단계에 치료를 시작할 수 있기를 바랄 것입니다.

면역체계 연구의 또 다른 전도유망한 영역은 면역체계와 정신 건강 간의 연관성에 중점을 두고 있습니다.

예를 들어 알츠하이머병의 경우 "어떠한 염증이 있는 것처럼 보이며, 이는 우리가 알츠하이머병의 원인이라고 여기는 뇌 내 플라크를 해결하는 데에 면역체계를 활용할 수 있음을 시사합니다"라고 Baker 박사는 설명합니다.

"현재의 표준 치료에는 반응을 보이지 않는 우울증 환자들이 있습니다.
염증이 그들의 우울증을 야기했거나
그러한 우울증에 기여했을 수 있다는 것이 가설입니다.”

Sue Dillon 박사

Janssen Research & DevelopmentLLC Immunology의 Global Therapeutic Area Head

현재의 표준 치료에는 반응을 보이지 않는 우울증 환자들이 있습니다.

우울증에 대해 수행되고 있는 연구들도 있습니다. "중증 우울증 환자들에서 사이토카인[인터페론을 비롯한 면연체계 화학물질의 한 군] 수치가 더 높음을 나타내는 데이터가 많습니다"라고 Baker 박사는 말합니다. "왜 사이토카인이 상승하는지는 모릅니다. 그러나 우리는 연구용 치료가 미치는 영향과 이와 관련한 잠재적인 영향력을 더 자세히 이해할 수 있는지 살펴보는 연구를 진행하고 있습니다."

Dillon은 "현재의 표준 치료에는 반응을 보이지 않는 우울증 환자들이 있습니다"라고 설명합니다. 그리고 이러한 환자들 중에는 CRP(C반응 단백질)라고 불리는 생물표지자로 측정했을 때 혈류 내 염증 정도가 정상 수준보다 더 높은 사람들로 구성된 부분 집합이 있습니다.

"염증이 그들의 우울증을 야기했거나 그러한 우울증에 기여했을 수 있다는 것이 가설입니다"라고 Dillon은 말합니다. 현재 임상시험의 연구용 항체는 염증을 정도를 낮추고, 결과적으로 기분 장애 치료를 도울 수 있도록 개발됩니다.

연구용 항체는 현재 II상 임상시험 중에 있습니다. 연구 결과가 좋다면 이러한 치료가 "치료 저항성" 우울증을 겪고 있는 환자들에게 희망을 줄 수 있을 것입니다.

효과적인 우울증 치료 방법을 아직 발견하지 못한 사람들에게 이 연구가 새로운 희망을 줄 수 있습니다.

자가면역 질환을 맞닥뜨리기 전에 진단할 수 있는 세상

과학자들이 미래를 생각하는 경향이 있긴 하지만, 그들은 다양한 질환의 치료에 면역체계를 활용할 기회가 반드시 지속적으로 확장될 것이라고 예상합니다.

"정말 흥미롭습니다. 대부분의 사람들은 면역체계를 전염성 질병이나 감염성 질병을 물리치는 무언가로만 생각하고 있지만, 비만, 심혈관 질병, 알츠하이머병 등 면역체계의 질환일 수 있는 것처럼 보이기 시작한 상태들이 많습니다"라고 McKinnon은 말합니다. "이 분야의 성장 가능성은 엄청납니다."

예를 들어, 순수하게 관찰적인 관점으로만 봤을 때 다른 많은 것들 중에서도 우울증 환자들에서 증가하는 면역체계 화학물질인 사이토카인은 지방 세포가 작용하는 방식에 영향을 미치는 것으로 보인다고 Baker박사는 설명합니다. 비만 연구 발전에 미친 영향은 막대합니다. 그리고 비만 연구에는 면역학의 미래를 매우 흥미롭게 만드는 이와 유사한 실마리들이 있습니다.

지난 몇 십 년 동안 자가면역 질환으로 고통받는 사람들을 위한 치료제와 관련하여 엄청난 성장이 이루어졌지만, 여전히 해야 할 일은 있습니다. "우리는 진단 도구를 더 정교화하고, 사람들을 조기에 식별하고, 새로운 치료 전략을 개발하고 있습니다"라고 Dillon은 말합니다.

이러한 혁신은 모두 그 모습을 드러내기도 전에 자가면역 질환을 물리치는 것, 다시 말해 잠재적인 치료를 위한 길을 닦는 데 중점을 두고 있습니다.

이 비디오를 시청하여 얀센의 자가면역 연구에 대해 더 알아보십시오.

Barbara Brody의 이 기사는 www.jnj.com에 처음 소개되었습니다.